Nieuws
Agenda

Hoe de duindoornplant helpt bij het verduurzamen van de leerlooierij

De leerindustrie verduurzamen van begin tot eind… dat is de ambitieuze missie van het bedrijf Smit & Zoon. Ze doen dat met hulp van de duindoornplant. “We ontwikkelen een duurzaam, plantaardig alternatief voor looistoffen én pakken sociale en ecologische vraagstukken in de hele keten aan.”

Bekijk hier de video over de duindoornplant als hulp bij het verduurzamen van de leerlooierij

Familiebedrijf Smit & Zoon uit Weesp specialiseert zich in duurzame chemische oplossingen voor de leerindustrie. Het bedrijf maakt chemische stoffen die nodig zijn om van huiden leer te maken, ook wel ‘looien’ genoemd. “Leer is op zichzelf duurzaam,” vertelt venture manager Pim Wilgenburg. “De huiden zijn namelijk een bijproduct van de voedselindustrie. Nu willen we de keten daaromheen ook verduurzamen.”

80 tot 85% van al het leer wordt gelooid met chroom. Als je dat niet goed doet, kan dat vervuilend en schadelijk zijn voor mens en milieu. De duurzame oplossing hiervoor werd gevonden in een plant: de duindoorn.

Duindoornbladeren als basis voor looistof

Het researchbedrijf SN Botanicals, experts in biobased-producten, ontdekte dat een speciale stof in de bladeren van de duindoornplant bleek te werken als basis voor de nieuwe looistof. Deze ontdekking legde de basis voor de oprichting van DesertSpring. Dat is een samenwerkingsproject van een aantal innovatieve bedrijven, waaronder SN Botanicals, Smit & Zoon en Enviu. DesertSpring ontwikkelde vervolgens op basis van dit duindoornextract een prototype looimiddel.

Pim Wilgenburg van Smit & Zoon noemt de duindoorn een heel interessante plant. “Een grote struik die weinig water nodig heeft en dus goed groeit in zeer arme grond. Het past goed in duinen, of grond die anders in woestijn zou veranderen.” Met de plant kun je volgens Wilgenburg ook sociale en ecologische problemen in de keten aanpakken.

Blijft de kwaliteit hetzelfde als we het op grote schaal maken? Kunnen we de hele keten hierop aansluiten?

Het bedrijf Enviu – specialist in het opzetten van sociale, duurzame bedrijven – legt uit hoe ze die problemen in de keten willen aanpakken. “De samenwerking is cruciaal,” vertelt Laura Willemen, venture builder bij Enviu. “Met DesertSpring stimuleren we duindoornplantages in afgelegen, verwoestijnde gebieden in China. De productie van duindoorn creëert werkgelegenheid voor de lokale bevolking en remt de groei van woestijngebied. Daarnaast zorgen we met lokale partners dat de kwaliteit en arbeidsvoorwaarden goed geregeld zijn.”

“Je moet je verhaal op orde hebben”

Een haalbaarheidsstudie via het Fonds Verantwoord Ondernemen (FVO) bood hulp. Met dit fonds van de Rijksdienst van Ondernemend Nederland (RVO) kon worden aangetoond dat het looimiddel werkt en echt potentie heeft, legt Wilgenburg uit. “Dat er vraag is naar duurzame looimiddelen, wisten we al. Maar blijft de kwaliteit ook dezelfde als we die op grote schaal maken? Kunnen we de hele keten hierop aansluiten? En is het financieel haalbaar? Dat zijn vragen waar we nu naar kijken.”

Om deze vragen te beantwoorden werkt Smit & Zoon samen met het onderzoekslab van Bhartiya. Dat is India’s grootste exporteur van leren kleding, bestemd voor grote internationale merken zoals Calvin Klein en Levi’s. Na 3 jaar onderzoek gaan Smit & Zoon en Bhartiya testen of ze het duurzame looimiddel ook op industriële schaal kunnen toepassen.

Een positief bijeffect van de FVO-subsidie is volgens Wilgenburg, dat het hen gedwongen heeft om nog beter na te denken. “Je moet je verhaal nog meer op orde hebben! We veranderen bij Smit & Zoon echt onze manier van denken. Ook als dit project ten einde zou komen, zetten we iets in beweging wat niet meer stopt.”

Meer weten over FVO?

RVO ondersteunt via FVO de buitenlandse handel en ontwikkelingssamenwerking via publiek-private samenwerking, in opdracht van het ministerie van Buitenlandse Zaken. Bent u een Nederlandse ondernemer, internationaal actief en wilt u meer weten over FVO? Kijk dan op de pagina Fonds Verantwoord Ondernemen (FVO).